A história do impressionante herbário de algas vitoriano e do excêntrico balonista que despertou a imaginação terrestre para a floresta encantada do mar

Pensamos na linguagem como um recipiente para transmitir nossas ideias a outras mentes, uma ferramenta para enquadrar o que vemos. Mas a linguagem é muitas vezes a pedra de amolar na qual a mente afia suas ideias sobre o que está vendo. Pegue a palavra erva daninha. Denota não algo inerente à planta que nomeia, mas sua utilidade para nós – um termo para qualquer planta para a qual nenhum uso humano ainda foi descoberto; uma palavra cujo significado é maleável no tempo, enraizado apenas em uma realidade consensual. O dente-de-leão, há muito considerado uma erva daninha, abriu caminho a primeira enciclopédia ilustrada de plantas medicinais do mundo. Um uso. GK Chesterton olhou para um dente de leão e viu uma metáfora sublime para a maravilha. Outro uso.

Embora a vida em toda a sua maravilha tenha emergido do oceano, arrastando consigo o tronco de nosso próprio ramo evolutivo, sempre fomos limitados por nossos quadros de referência terrestres. Durante a grande maioria da história da nossa espécie, o oceano permaneceu mais misterioso para nós do que a Lua. “Quem conheceu o oceano?” perguntou Rachel Carson em a obra prima de 1937 que trouxe pela primeira vez a ciência e o esplendor do país das maravilhas submarinas à imaginação humana. “Nem você nem eu, com nossos sentidos presos à terra, conhecemos a espuma e a onda da maré que bate sobre o caranguejo escondido sob as algas marinhas de sua casa na poça de maré.”

Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Algas marinhas. Com nossa tendência de enquadrar o desconhecido pelo conhecido e desconsiderar o desconhecido, agrupamos uma panóplia de deserto em uma única categoria: plantas inúteis do mar. Hoje, alimentamos nossos filhos com nori salgado crocante (Pyropia yezonesis) e encontre alga marinha de açúcar (Saccharina latissima) entre os ingredientes de todos os outros cremes faciais e saladas da moda; sabemos que as florestas de algas abrigam parte da biodiversidade mais preciosa do planeta e suspeitamos que os genes de algas de bilhões de anos pode segurar a chave à origem das plantas que cultivamos para nós saciar nossas almas em jardinagem e as flores em que nós buscar o sentido da vida.

E, no entanto, as algas permanecem magnéticas e repulsivas em sua estranheza – emissárias do que já foi nosso útero, mas agora é um mundo estranho que podemos compreender apenas de forma incompleta, observando sua alteridade através da parede de vidro de nossa consciência terrena.

Espécime de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Épocas antes do culto da alga marinha, não muito depois da invenção do sushi do outro lado deste pálido ponto azul, quinze anos antes da nova ciência do mar nasceu o termo ecologiaum excêntrico apaixonado que se propõe a tornar a beleza da floresta submarina encantadora aos olhos terrestres.

Charles Ferson Durant (19 de setembro de 1805 a 2 de março de 1873) tinha um caminho improvável para o que hoje chamamos de biologia marinha, então um hobby para matar a curiosidade sob a carranca da ciência. Apaixonado pelo balonismo na adolescência, Durant se tornou o primeiro aeronauta da América. Aos trinta anos, ele se lançou na atmosfera mais de uma dúzia de vezes. Em uma de suas excursões aéreas, algo deu errado e ele caiu no Atlântico, onde foi resgatado por um brigue que passava.

Talvez tenha sido esse contato incomum com a grandeza do oceano que o despertou para sua beleza sobrenatural; talvez fosse simplesmente seu ardor polímata pela ciência – ele se deleitava em experimentos químicos, escreveu tratados sobre astronomia e plantou amoreiras para estudar bichos-da-seda. Mas como filho da baía de Nova York, a mística do oceano continuou sendo seu maior amor.

Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Um verão em seus quarenta e poucos anos, Durant decidiu se dedicar ao maravilhoso mundo das plantas subaquáticas. Walt Whitman ainda estava para compor sua serenata para o “florestas no fundo do mar” cheio de “galhos e folhas, alface-do-mar, vastos líquenes, flores e sementes estranhas”. A selva submarina ainda era em grande parte um mistério, chamando a imaginação poética muito mais prontamente do que a ciência. Não existia nenhum levantamento de algas norte-americanas. Durant sentiu-se chamado a trazer à luz as formas de vida de “um abismo insondável, muito largo, muito profundo, muito vasto para a exploração perfeita pelo olho humano ou visão intelectual”.

Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Ele começou a coletar pelo menos um espécime de cada espécie de algas nativas da baía de Nova York.

Meia hora depois do nascer do sol na maré baixa, ele partia a pé – primeiro para a costa rochosa a dez minutos de sua casa e, eventualmente, ao longo da baía, coletando uma cornucópia de algas. Secou os mais delicados ao sol, embrulhou os mais resistentes em alface-do-mar e transportou os resultados da manhã para casa, onde começou seu dia normal de trabalho gerenciando negócios.

À noite, ele voltou para seus espécimes, examinando-os ao microscópio à luz de velas e classificando-os por sua taxonomia de Lineu.

Fronticepiece com uma dedicação a Netuno e espécimes de Durant Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Durant passou dois anos vivendo essa “espécie de vida anfíbia”. No final, ele havia caminhado ou remado mais de mil milhas e passado “duas mil horas agradavelmente dedicadas ao assunto”. Quando publicou seu Algologia: Algas e Coralinas da Baía e do Porto de Nova York em 1850, foi reconhecido pelo que era – “um monumento de devoção perseverante” – e anunciado como a “porta aberta para um novo campo da ciência” que marcou época.

Durant fez pelas algas americanas o que a pioneira autodidata Margaret Gatty tinha feito para algas britânicas dois anos antes, e ele os havia representado da maneira que Emily Dickinson havia tornado as flores silvestres da Nova Inglaterra mais um ano antes disso: ele havia feito um herbário requintado do deserto subaquático.

Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Os álbuns de algas marinhas não eram novidade nos tempos vitorianos, mas eram feitos principalmente para o prazer estético, raramente apresentavam classificação científica e existiam como artefatos individuais para serem apreciados pelo colecionador e seu círculo privado.

Durant fez algo muito diferente tanto em substância quanto em forma.

Embora alado por uma paixão pessoal, o seu não era um álbum privado, mas um livro público, belo e informativo, destinado a lançar sobre estranhos o mesmo feitiço que o oceano lançara sobre ele. Ele terminou seu prefácio com estas palavras de oração:

Se meus débeis esforços inspirarem um amor pela ciência e induzirem outros a se unirem no aperfeiçoamento do catálogo de Algas e Coralinas que florescem e decaem em nossas águas, então terei realizado um objetivo muito desejável.

Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Ao contrário de Anna Atkins, cuja Impressões impressionantes de cianotipias de algas a tornara a primeira pessoa a ilustrar um livro científico com fotografias, Durant insistiu em usar espécimes reais em cada cópia lindamente encadernada de seu trabalho de amor. Ele começou a fazer cinquenta, mas a empreitada – como qualquer coisa que valesse a pena – acabou sendo infinitamente mais demorada do que o previsto: cada espécime cuidadosamente prensado e colado, rotulado com sua classificação científica e acompanhado por uma descrição tipográfica. Ele mal conseguiu uma dúzia de cópias, investindo nelas horas incalculáveis ​​e mais de dois mil dólares de suas economias – o equivalente a cerca de US$ 75.000 hoje.

Ele pretendia vender os livros por US$ 100 cada. Mas no final, ele não podia suportar a ideia de se desfazer de algo tão precioso em uma mera transação monetária, então ele acabou doando – um punhado para instituições culturais que ele sentiu que se beneficiariam com esse levantamento inigualável do mar, o descanso para suas três filhas e quatro filhos. Ele vendeu apenas uma única cópia, em uma arrecadação de fundos para soldados doentes e feridos da Guerra Civil. Menos de cinco cópias são conhecidas por sobreviver.

Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Irradiando das páginas do herbário de algas de Durant estão as flores sobrenaturais de cerca de trezentos fotossintetizantes subaquáticos, alguns até então desconhecidos, todos meticulosamente rotulados e artisticamente organizados. Ternos, mas estranhos, pertencentes a um mundo para o qual não temos nenhum referencial de criatura, eles confundem a imaginação com sua semelhança com coisas ao mesmo tempo familiares e surreais – a plumagem de algum pássaro místico, os chifres de algum ser borgesiano, mapas aéreos de afluentes em algum outro planeta.

Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)
Espécimes de Durant’s Algologia. (Disponível como uma impressão e cartões de papelariabeneficiando The Nature Conservancy.)

Complemento de Durant Algologia com Concologia – uma enciclopédia vitoriana de conchas incrivelmente ilustrada – e certifique-se de assinar o podcast de espírito afim confiável e delicioso de Alie Ward Ologiasem seguida, revisitar a história da adolescente Emily Dickinson herbário extraordinário — um tesouro esquecido na intersecção da poesia e da ciência.


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